Turismo internacional y salud

Fecha actualización: 02/11/2006
Dr. José Mª Martín Moreno.
Catedrático de Medicina Preventiva y Salud Pública de la Universidad de Valencia.
Adviser de la Organización Mundial de la Salud, Oficina Regional para Europa.

En la historia de la humanidad nunca se había llegado a tener la capacidad de viajar con tanta frecuencia, de forma tan rápida, y a lugares tan lejanos. La Organización Mundial de Turismo (OMT), organismo especializado de las Naciones Unidas, estima que el número de llegadas de turistas internacionales registradas en todo el mundo creció en un 5,5% en 2005, superando por primera vez la cifra de 800 millones (766 millones de 2004). Cada vez es mayor el número de viajeros de países industrializados que se desplazan a países en desarrollo. Así, más de 60 millones de viajeros de países desarrollados visitan cada año países en el que tienen un alto riesgo de contraer enfermedades infecciosas

Si se sigue manteniendo la tendencia se estima que en el 2020 el número de viajeros internacionales será de 1.600 millones, muchos de los cuales se desplazarán a zonas con enfermedades tropicales endémicas.

En la actualidad, España se ha convertido en uno de los principales países receptores de turismo, situándose en el segundo puesto dentro de la Unión Europea, por detrás de Francia, y en el tercer lugar en el ranking mundial, por detrás de Estados Unidos y Francia. Al mismo tiempo, alrededor de 13 millones de españoles viajan al extranjero cada año, de los cuales un 9% visitan zonas tropicales: 506.000 viajan a América Central, el Caribe y América del Sur, 280.000 a África y 165.000 a Asia y la zona del Pacífico.

Posibles patologías en el viajero En los países industrializados la morbilidad y mortalidad por enfermedades transmisibles se ha logrado reducir gracias a las mejoras higiénico-sanitarias y a los avances médicos del último siglo. Sin embargo, en pleno siglo XXI en países en desarrollo dichas enfermedades siguen siendo un problema sanitario de gran magnitud.

Viajar a estas zonas conlleva un riesgo para la salud. Así, aproximadamente el 35% de las personas que viajan a países tropicales -de los cuales aproximadamente un millón son españoles- regresará con problemas de salud relacionados con su viaje. De estos viajeros aproximadamente un 10% necesitará atención médica, un 1% ingresará en un hospital y uno de cada 100.000 fallecerá (el 45% por enfermedades cardiovasculares, el 15% por traumatismos y un 2% por enfermedades infecciosas).

De cada 100.000 viajeros por mes a una zona tropical:

  • 50.000 tendrán un problema de salud
  • 8.000 consultarán a un médico durante el viaje
  • 5.000 guardarán cama por enfermedad
  • 1.100 sufrirán algún grado de invalidez
  • 300 necesitarán hospitalización
  • 50 serán evacuados o repatriados
  • 1 fallecerá

Hay que tener en cuenta que los síntomas principales de enfermedad en los viajeros internacionales son la diarrea -que pueden aparecer en un 60% de las personas-, la fiebre que como síntoma de muchas patologías infecciosas (malaria, infecciones respiratorias, hepatitis virales, afecciones urinarias, dengue…) aparece en el 20%-25% de los viajeros, y los problemas dermatológicos que afectan a un 10%-15% pueden deberse a múltiples enfermedades que varían según la zona visitada. Mención especial debe realizarse a las enfermedades de transmisión sexual, dado que son 6 veces más frecuentes en viajeros occidentales a países tropicales que en el propio país.

Las enfermedades infecciosas son responsables del 2% de las muertes en un viaje. Las que implican mayor riesgo y que aparecen con mayor frecuencia entre los viajeros son: paludismo o malaria, infecciones gastrointestinales, hepatitis víricas y SIDA.

La diarrea es la patología que más afecta a los viajeros. Sin embargo, en los últimos años el paludismo o malaria está teniendo un protagonismo alarmante, no sólo por la elevada prevalencia que registra en los destinos internacionales, sino también por la fuerza con la que está emergiendo en el mundo occidental, donde se registran unos 10.000 casos al año debido no sólo al turismo, sino a los negocios internacionales, las intervenciones militares, la cooperación humanitaria y la afluencia de la inmigración. El 65%-80% de todas las malarias importadas por turistas europeos se producen en aquellos que no realizan la quimioprofilaxis antipalúdica o la toman de forma irregular. Además, se estima que la cifra de españoles que fallecen por malaria en nuestro país es tres veces mayor a la declarada.

Durante el año 2005, a través de la Red de Alerta Sanitaria de Sanidad Exterior y con el objeto de mantener puntualmente informados a los Centros de Vacunación Internacional, se comunicaron un total de 295 alertas sanitarias internacionales.

Se han visto afectados 62 países con un registro de 23 patologías diferentes. Destacan China (con 12 alertas), Indonesia (34 alertas), Vietnam (20 alertas) y Angola (23 alertas). Además se han comunicado 53 alertas de gripe aviar, 47 de cólera, 21 de fiebre amarilla, 19 de meningitis, 11 de dengue, 10 de paludismo, destacando 37 alertas por polio en 9 países diferentes.

Demanda de medidas preventivas

Un 73,1% de los españoles que viajan a zonas de riesgo sanitario solicitan información previa. Pero ésta no es siempre suficiente o adecuada. Es conveniente que todo viajero reciba un consejo sanitario individualizado antes de salir de viaje. Durante 2005, los Centros de Vacunación Internacional, autorizados por el Ministerio de Sanidad y Consumo, atendieron a 188.445 viajeros, lo que supone un incremento del 21,58% con relación al año anterior, pero el número de personas atendidas es muy inferior al número de personas que realmente se expusieron a un viaje de riesgo. Los Centros de Vacunación Internacional realizaron durante 2005 un total de 497.434 actuaciones preventivas individualizadas, casi 100.000 actuaciones más que en el año anterior (398.491), lo que representa una proporción de 2,64 actuaciones por viajero atendido. Además, se atendieron 209.776 llamadas telefónicas. En 2005 se administraron 261.090 vacunas y se recomendaron otras 135.178 inmunizaciones. De las vacunas administradas, 68.355 correspondieron a fiebre amarilla, 46.871 a fiebre tifoidea, 42.909 a difteria tétanos y 33.100 a hepatitis A. Las 69.855 restantes correspondieron a otras vacunas (encefalitis por garrapatas, encefalitis japonesa, rabia, meningitis meningocócia tetravalente, etc.) también indicadas para los viajeros por las zonas a las que se desplazaban.

En definitiva, conviene no dejar para el final los aspectos sanitarios del viaje, consultando lo antes posible a un Centro de Vacunación Internacional o a un centro especializado de Medicina del Viajero para conocer la situación sanitaria del país y las medidas de prevención que deban adoptarse: las vacunas o tratamientos preventivos adecuados para el país que se visita.

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